El virus de Nil Occidental és una malaltia transmissible entre animals i humans (una zoonosi) que, si bé és cert que en la gran majoria de casos, cursa de forma asimptomàtica en persones (en el 80% de les ocasions) pot arribar a ser mortal, causant una infecció greu en el sistema nerviós de les persones.

Hostes, transmissió i cicle de virus

  • L’animal reservori d’aquest virus són les aus (principalment migratòries), les quals en la majoria de les ocasions, no presenten símptomes de la malaltia.
  • Els humans i els èquids (cavalls i rucs) som hostes finals de la malaltia, això vol dir que podem contraure-però no transmetre-la.
  • És transmès per la picada de mosquits del gènere Culex, i no és possible la transmissió per contacte directe entre aus, humans o èquids entre ells o aus infectades en contacte amb humans.
  • Les migracions de les aus i el canvi climàtic són els principals factors que han afavorit la seva expansió al llarg i ample de tot el món.

Una mica d'història

Encara que inicialment es delimitava a la zona de Nil Occidental, a dia d’avui es troba a tot Europa i Euroaisa i al continent americà des de Canadà fins a Argentina, i la seva incidència no para de créixer. De fet, es considera una malaltia emergent i vigilada de prop per l’OIE i l’OMS.

Es va aïllar per primera vegada en els anys 30 a Uganda on va generar un greu quadre neurològic en la primera pacient on es va trobar. No va rebre massa atenció per part de les organitzacions internacionals fins a agost de 1999, quan va generar un alarmant brot en l’Estat de Nova York. Es va descobrir que l’origen d’aquest brot havia sorgit per la introducció única d’aus originàries d’Israel.

Aquest brot va afectar greument aus, humans i cavalls ja que era una variant de virus molt més letal que les anteriors, afectant greument els corbs.

Aquest brot va ser tan letal que molts novaiorquesos literalment van veure “ploure corbs morts” aquell estiu, com si d’una novel·la d’Edgar Allan Poe es tractés.

Des d’aquest primer informe als Estats Units, les xifres i incidències no han fet més que augmentar any rere any a cada país on s’hagi declarat aquesta malaltia.

I a Espanya?

Segons les últimes dades del MAPA (Ministeri d’Agricultura, Pesca i Alimentació) el qual s’encarrega de realitzar informes anuals d’aquesta i moltes altres zoonosis, entre els anys 2010 i 2020 s’han detectat múltiples brots en aus i cavalls a Andalusia, Castella-la Manxa, Extremadura, Comunitat Valenciana, Castella i Lleó i Catalunya.

En 2017, es va aïllar a més a Lleida un Astor comú que presentava el llinatge 2 de virus (el mateix que va generar el famós brot de Nova York). El 2020 es va tornar a aïllar aquest mateix llinatge en aus silvestres de Lleida i Tarragona. Aquest mateix any es van detectar focus equins i casos greus a Andalusia, Extremadura, Castella-la Manxa, Comunitat Valenciana i Catalunya.

La majoria dels estudis d’aquesta malaltia que realitza el MAPA a Espanya es desenvolupen a Doñana (ja que és un gran nínxol d’aus migratòries) on la seroprevalença d’aquest virus (Seroprevalença: percentatge d’una població en estudi que dóna positiu a un test serològic) és de l’10,4%, encara que hi ha espècies concretes com la fotja comú que arriben a un 40%.

Quina simptomatologia genera en els humans?

En el 80% dels casos la malaltia es desenvolupa de forma asimptomàtica. Però en el 20% restant pot ocasionar:

  • Febre
  • Fatiga
  • Malestar
  • Cefalea
  • Dolor muscular
  • Debilitat
  • Encefalitis
  • Paràlisi
  • Quadres neurològics greus com desorientació, atàxia o coma.

Fins a un 14% dels casos que desenvolupen quadre neurològic, acaben en mort.

Hi ha algun tractament actualment?

Per ara hi ha una vacuna per equins que ha demostrat la seva eficàcia, però en persones únicament pot subministrar tractament de suport (sèrum intra venós, hospitalització i cures intensives) fins que el propi cos aturi la infecció per si sol. Aquest és un dels principals problemes que tenim amb els virus: a penes tenim fàrmacs que puguin acabar amb ells quan hi ha una infecció activa, i l’únic que veritablement podem fer contra ells és prevenir i vacunar.

A què es deu aquesta reemergència de virus?

Molts ecòlegs i viròlegs afirmen que l’escalfament global és un clar factor ambiental que afavoreix la conquesta d’aquest virus allà a on va, ja que cada vegada s’allarguen més els estius i això fa possible que els mosquits puguin allargar les seves estades als països del nord. A més, molts experts en la matèria creuen fermament que la disminució de la biodiversitat, que moltes vegades exerceix un “efecte dilució” en la transmissió de molts virus, és també un altre factor que afavoreix la disseminació d’aquesta i altres malalties zoonòtiques.